Un nou super-Pământ la orizont

Astronomii NASA care operează telescopul spaţial Spitzer au detectat o nouă exoplanetă similară, în anumite privinţe, Terrei, dar cu dimensiuni mult mai mari, aflată la o distanţă relativ mică (în termeni astronomici) de noi, de numai 41 de ani-lumină.

Botezată „55 Cancri e”, planeta nu este locuibilă (prin prisma tehnologiei actuale ori estimate în viitorul mediu), fiind de aproape 2 ori mai mare decât Terra şi de 8 ori mai masivă – făcând parte din aşa-numita categorie a Super-Pământurilor. Dar mai ales deoarece este foarte aproape de o stea foarte puternic, denumită 55 Changri, pe care o orbitează în numai 18 ore.

Spre deosebire de Pământ, această exoplanetă nu se roteşte în jurul axei sale, iar astronomii au calculat că, pe partea expusă soarelui ei, temperatura poate depăşi 2.000 de grade Kelvin (circa 1.700 grade Celsius), suficient de mare pentru a topi metalele. Partea ascunsă este ceva mai rece, deoarece atmosfera este prea subţire pentru a transfera eficient căldura.

Analizând lumina reflectată de pe suprafaţa ei, care poate dezvălui informaţii privind elementele chimice din care este compusă, astronomii au ajuns la concluzia că este o lume acvatică, compusă dintr-un miez de rocă înconjurat de un ocean planetar, unde apa este prezentă atât în stare lichidă, cât şi gazoasă, totul fiind acoperit de o pătură de aburi fierbinţi.

Planeta a fost depistată prin monitorizarea schimbării intensităţii luminii emise de steaua pe care o orbitează această planetă. Atunci când planeta a trecut printre steaua ei şi telescopul Spitzer, fenomen cunoscut drept ocultaţie, astronomii au observat o scădere de intensitate în spectrul infraroşu, după cum se poate vedea şi în imaginea de mai jos.

Chiar dacă 55 Cancri e nu este locuibilă, descoperirea i-a entuziasmat pe astronomi, deoarece arată că, în curând, vom putea căuta mult mai eficient exoplanete similare Terrei – mai ales ca dimensiuni şi condiţii – care ar putea găzdui forme de viaţă şi, prin extensie, chiar civilizaţii. Nu în ultimul rând, ar fi lumi pe care le-am putea coloniza în viitorul îndepărtat, pe măsură ce avansăm în explorarea Universului.

„Când am conceput telescopul Spitzer, acum peste 40 de ani, exoplanetele nici nu fuseseră descoperite încă”, afirmă Michael Werner, membru al echipei Spitzer la centrul Jet Propulsion Laboratory (JPL), citat de Phys.Org. „Dar, deoarece Spitzer a fost construit foarte bine, am putut să-l adaptăm pentru această nouă sarcină şi să facem astfel de descoperiri istorice.”

Pasul următor este lansarea noului telescopul spaţial al NASA, James Webb, programată pentru 2018, care va fi mult mai puternic decât Spitzer şi ne va putea spune mai mult atât despre superTerre, cât şi despre cele similare planetei noastre.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată. Câmpurile obligatorii sunt marcate cu *